Whelan draagt spelers op te genieten

Wat kan-ie meer vragen van zijn spelers dan volledige inzet en dat ze met volle teugen genieten? Niets toch. Dat is de mening van Ronnie Whelan, sinds een paar weken trainer van Apollon Limassol, de opponent van Ajax donderdagavond in de UEFA-Cup.

Dat Whelan vorige week ook al in Nederland was, kwam de kersverse coach niet eens zo verkeerd uit. ,,Ik ben pas sinds enkele weken trainer en dan is het fijn om een paar rustige dagen met je team helemaal weg te zijn. Zo leer je iedereen beter kennen. Dat was een goede ervaring. Ik train toch anders dan de trainers die ze gewend waren. Ik betrek ze meer bij het spel."

In die korte periode heeft Whelan kunnen vaststellen dat zijn spelers ongeveer het niveau van een Engels eerstedivionist hebben. De laatste jaren is het niveau omhoog gegaan. Niet slecht voor een club dat ten hoogste zes professionals telt. De anderen werken overdag bij een bank, om aan het einde van de middag het bankpak te verruilen voor de voetbalplunje.

En over voetbalplunje gesproken. De kleding van de Cyprioten is op het eiland achtergebleven. Daarom moesten de spelers woensdagavond in geleende spullen trainen. Dat vonden ze echter totaal niet erg. ,,Spelen ze toch nog eens in Ajax-tenue", lachte Whelan zijn tanden bloot.

Afgelopen zondag speelde Apollon de eerste competitiewedstrijd. Daarin raaken twee spelers geblesseerd. De keeper is weer hersteld, middenvelder Georgos Iosiphides niet. Wehelan moet het de eerste Nederlandse dagen ook doen zonder Pambos Pittas. Zijn vader heeft een hartaanval gehad en aan de hand van diens conditie wordt besloten of de verdediger donderdag alsnog wordt binnengevlogen of dat hij de wedstrijd aan zich voorbij laat gaan.

Wat weet Whelan van het Nederlands voetbal? ,,Ik heb met Ierland drie keer tegen Nederland gespeeld. Op het EK'88, het WK '90 en nog een keer in een vriendschappelijke interland. Ik meen in Rotterdam. Die wonnen we. Ik heb ook een keer in clubverband tegen AZ gespeeld."

En hoe bekend is Ajax? ,,Ik heb de video van Ajax tegen Feyenoord gezien en ik had een mannetje bij de wedstrijd tegen Twente op de tribune zitten. Maar iedereen weet hoe Ajax speelt. Ze willen altijd aanvallen. Het is niet meer het team van 1995, maar ze hebben veel jonge spelers. Die spelers komen soms in een dipje en ik hoop eerlijk gezegd dat ze die donderdagavond hebben."

Wanneer gaat Whelan tevreden naar huis? ,,Ik denk niet in resultaat. Ik hoop dat de spelers genieten. Meer kan ik niet vragen."