Willem II eindelijk cupfighter?

Willem II eindelijk cupfighter?

Twee weken na de 2-0 winst van Ajax in de ArenA op Willem II, staan beide ploegen donderdagavond wederom tegenover elkaar. De inzet van het duel is een ticket voor de Amstel-Cupfinale op 29 mei in Rotterdam. Wie de annalen van Willem II doorneemt, zal meer dan veertig jaren terug moeten bladeren om een seizoen te vinden waarin het de club lukte om de bekerfinale te bereiken. De Tricolores zijn van oudsher geen geweldige cupfighters.

In het seizoen 1956-1957 werd na zes jaar weer een toernooi om de KNVB Beker georganiseerd. Na de invoering van het betaald voetbal in 1954 werd nu ook, voor het eerst, op het hoogste niveau in een ongedeelde, landelijke competitie gespeeld. Nederland leek waarachtig wel een echt voetballand, en daar hoort natuurlijk een nationale beker bij. Die trofee bestond ook al in de amateurtijd. Ajax had de NVB Beker zelfs in 1917 al gewonnen. In 1943 herhaalde de Amsterdamse club die prestatie (waar toen elf wedstrijden voor nodig waren!). Een jaar later won Willem II voor het eerst de beker, door een 9-2 overwinning op Groene Ster. Willem II bezit hiermee het record van de grootste bekerfinale-zege.
Dat was de voorgeschiedenis toen in 1956 het bekertoernooi nieuw leven werd ingeblazen. De twee opponenten waren niet bijster gelukkig in die eerste editie van het toernooi in de (semi-)proftijd. Willem II werd reeds in de tweede ronde uitgeschakeld, Ajax in de daaropvolgende tussenronde. De Amsterdamse club kon zich vervolgens volledig concentreren op de competitie en werd de eerste winnaar van de Eredivisie.
Willem II was veel minder fortuinlijk in het betaalde competitievoetbal. In 1957 eindigde de club op de voorlaatste plaats, wat degradatie betekende. Via het kampioenschap in de Eerste divisie A keerden de Tilburgers in 1958 direct terug op het hoogste niveau, waar zij zich tot 1963 wisten te handhaven.
Het seizoen 1962-1963 was er voor de club een van uitersten. In het bekertoernooi kruisten voor het eerst de wegen van Willem II en Ajax, dat in 1961 voor de derde maal de beker gewonnen had. De 1-0 thuisoverwinning (na verlenging) die in de achtste finale op Ajax geboekt werd, bleek geen incident. Na moeizame uitzeges bij MVV in de kwartfinale (via strafschoppen) en Alkmaar in de halve finale (2-1 na verlenging) volgde in de finale tegen (en bij) ADO een fraaie 3-0 zege. De eerste en tot op heden enige hoofdprijs van de Tilburgers in het betaalde voetbal werd echter gedevalueerd tot troostprijs door wederom een degradatie naar de Eerste divisie.

Halve finale

De desondanks trotse bekerhouder vertoefde op dat lagere niveau in de middenmoot, toen in het seizoen 1963-1964 in het bekertoernooi opnieuw tegen Ajax werd geloot. Dat Ajax in Tilburg eenvoudig met 4-0 won, baarde geen opzien; wel het feit dat de spelersbus van de Amsterdammers op de terugreis door een slippartij in botsing kwam met enige tegenliggers, waarbij een dode en gewonden vielen.
Terwijl Ajax de KNVB Beker c.q. de Amstel Cup in de jaren die volgden nog twaalf maal won, wist Willem II na het succes van 1963 geen potten meer te breken in het toernooi. In de ruim veertig jaar die sindsdien verstreken, was het hoogste wat de Brabantse club bereikte drie maal de halve finale. FC Groningen (1989, 5-1), Vitesse (1990, 3-0) en Roda JC (1997, 1-0) versperden de weg naar de finale.
Nog één maal kwamen Ajax en Willem II elkaar voor de beker tegen. Die wedstrijd, op 4 december 2002 gespeeld in de Amsterdam ArenA, werd voor het team van Mark Wotte een pijnlijke afgang; voor het Ajax van John van ’t Schip daarentegen een daverend succes. Het was immers Ajax’ tweede elftal dat stuntte door de eredivisionist uit te schakelen. Op de 2-1 overwinning (doelpunten Ajax: Stefano Seedorf, Jamal Akachar) viel niets af te dingen. Wotte concludeerde na afloop dan ook: ‘Bij Ajax 2 lopen spelers rond die beter zijn dan sommige van Willem II.’
Tot die spelers behoorden Maarten Stekelenburg, Nigel de Jong, Wesley Sneijder en Nourdin Boukhari. Willem II is dus gewaarschuwd.

Maar laat Ajax dat vooral ook zijn, want met de finale in zicht zullen de Tilburgers tegen Ajax 1 flink wat gemotiveerder aantreden dan zij twee seizoenen geleden deden tegen Ajax 2. Het valt te verwachten dat de Tricolores na in de afgelopen decennia drie halve finales verloren te hebben, er nu op gebrand zullen zijn de finale te bereiken, om zo kans te maken op een derde nationale beker in de prijzenkast.

Dit artikel verscheen eerder in de Kick Off Ajax - Willem II.