Winst in eerste duel in 2004

Voordat Ajax donderdagmiddag in het vliegtuig richting zon vliegt, werkte het nog een oefenduel af tegen Heralces Almelo. Deze wedstrijd was een voortvloeisel van de samenwerking met Koninklijke Ten Cate, de leverancier van het kunstgras in Almelo en op het jeugdcomplex De Toekomst. De middag voor het duel oefende Ajax reeds op de eigen kunstvezels. ,,Maar het is toch heel anders", vond Johnny Heitinga na afloop en in die mening kreeg hij bijval van trainer Ronald Koeman. Ajax won met 2-3 na een 0-3 voorsprong.

John O'Brien is een allrounder. Voor de Amerikaanse international was zijn veelzijdigheid altijd al zowel een pluspunt als een minpunt. Eindelijk leek hij zich als linksback helemaal thuis te voelen in de verdediging en trainer Ronald Koeman noemde hem ook zijn eerste keus als linksback. Maar toen kwam die achillespeesblessure en ontpopte Maxwell zich als een meer dan volwaardige stand-in. Nu is O'Brien weer fit en speelde hij met Jong Ajax al bijna een volledige wedstrijd. In de Ten Cate Winter Challenge tegen Heracles stond de Amerikaan na negen maanden blessureleed weer opgesteld. Echter niet als linksback, wat gezien de afwezigheid van Maxwell ook voor de hand had gelegen, maar - net als in het bekerduel met Jong Ajax tegen FC Twente - als linkshalf. ,,Ik wilde Escudé als linksback aan het werk zien", verklaarde Koeman na afloop. ,,Toen ik ging schuiven met de positie kon ik John O'Brien op linkshalf kwijt. Ik weet dat hij daar goed uit de voeten kan."

Ronald Koeman had Julien Escudé dus naar de zijkant gehaald en Jelle van Damme samen met Johnny Heitinga het centrum van de defensie laten vormen. Bij afwezigheid van zowel Hatem Trabelsi als Zdenek Grygera - beiden geblesseerd - stond Nigel de Jong weer rechtsback. Dat O'Brien links op het middenveld speelde, betekende dat de andere twee 'linkshalven' - Wesley Sneijder en Rafael van der Vaart - op een andere plaats stonden. Sneijder rechts, Van der Vaart centraal. Voorin mocht Victor Sikora het weer proberen op rechts en stond Tom Soetaers links. Zlatan Ibrahimovic was - nadat Wesley Sonck geblesseerd in Amsterdam was achtergebleven - de spits. Jari Litmanen was uit voorzorg thuisgelaten.

Hoewel O'Brien op het middenveld speelde, zorgde hij er in de achtste minuut voor dat Heracles de 0-1 achterstand (zesde minuut doelpunt Ibrahimovic) niet kon wegpoetsen. Met een spectaculaire omhaal haalde hij de bal uit de gevarenzone. Die kwam daar overigens wel vaker omdat ex-Ajacied Darl Douglas regelmatig langs Escudé kon glippen.

Escudé deed op zijn beurt vaak hetzelfde. Hij glipte langs Douglas en meldde zich diverse keren voorin om een voorzet vanaf de flank te verzenden. In de twintigste minuut was Heracles dicht bij een treffer, maar spits John Stegeman trof met zijn uitgekiende kopbal de kruising. In de aanval erop nam Van der Vaart de harde pass van Sneijder prachtig aan en leek 0-2 te maken, maar doelpman Brian van Loo schoot de bal met een geweldige reflex uit zijn goal.

In de 33ste minuut ging het scenario van Sneijder en Van der Vaart wel op. Met een passje dat de perfectie dicht benaderde zette Sneijder Van der Vaart rechts goed voor het doel en met een bekeken balletje in de verre hoek was het zomaar 0-2, terwijl Heracles toch ook echt goede mogelijkheden had gekregen. Die benutte het team pas nadat Ibrahimovic voor 0-3 had gezorgd. Drie minuten voor rust was het chaos in de Ajax-defensie waar Ibrahimovic ook als stoorzender voor Heracles moest fungeren, maar vooral Stekelenburg van slag bracht. Jansen profiteerde dankbaar, 1-3.

Voor rust meldde looptrainer René Wormhoudt zich met Thomas Vermaelen, Nicolae Mitea en Tom de Mul aan de zijlijn. Op z'n Italiaans liet hij de spelers een warming-up doen. ,,Dat doen we altijd op die manier in de voorbereiding", aldus Wormhoudt. Ook Daniël de Ridder en Sander Boschker voegden zich bij het groepje. Zij kwamen na rust alle vijf in het veld. Boschker uiteraard voor Stekelenburg, Vermaelen voor O'Brien, maar de Belg ging centraal achterin spelen en Van Damme schoof door, Mitea voor Soetaers, De Mul voor Sikora en De Ridder voor Van der Vaart. Met de wissel van de aanvoerder nam Ibrahimovic de band weer om de arm.

Die hield hij slechts acht minuten om, want in de 53ste minuut werd hij gewisseld voor Michael Krohn-Dehli en droeg hij de band over aan Sander Boschker. Veel goed bracht het kleinood de keeper niet; twee minuten later was hij kansloos op een mooie inzet van oud-Ajacied Darl Douglas, 2-3.

Na een kwartier in de tweede helft kwam ook de laatste Ajax-wissel binnen de lijnen. Johnny Heitinga ging zitten, Tomás Galásek kwam in het veld. Zo stonden er plotseling nog maar drie spelers in het veld die normaal gesproken vaste waarden zijn: Sneijder, Galásek zelf en Escudé. Vier spelers speelden de negentig minuten uit. ,,Er moesten er wel vier een hele wedstrijd spelen, want ik had geen 22 spelers mee naar Almelo", aldus Koeman. ,,De spelers die lichte klachten of pijntjes hadden, liet ik uit voorzorg minder lang spelen. De vier die de hele wedstrijd speelden, waren de fitsten."

Zo had Heitinga lichte knieklachten. ,,Maar niets ernstigs hoor", haastte de verdediger, die langdurig aan zijn knie geblesseerd was, te zeggen. ,,Ik moest wel wennen aan het kunstgras. Het is toch anders dan waar we deze middag op hebben getraind. Hier is het een half jaar ingelopen. Het gaat een stuk sneller. Ik ben benieuwd of dit realiteit wordt."

Heitinga was kritisch op zichzelf. ,,Het is goed dat we hebben gewonnen, maar we stonden 0-3 voor en hadden moeten uitlopen. Ik had zelf bij beide tegendoelpunten een aandeel. Ik had de bal gewoon weg moeten schieten."

Veel gebeurde er na de goal van Heracles niet meer in de tweede helft. Het tempo was eruit, zeker bij het bijna volledig vernieuwde en verjongde Ajax, waarbij De Ridder de plaats van Ibrahimovic had overgenomen en Krohn-Dehli als nummer 10 fungeerde. De jonge De Mul liet met een paar goede voorzetten zien dat hij talent en inzicht heeft, maar tot een beslissende voorzet kwam hij (nog) niet. ,,Zij hebben het prima gedaan", vond Koeman. ,,Maar natuurlijk moet je daar niet te snel conclusies aan verbinden. Ze zijn talentvol en konden nu doordat we veel spelers misten, hun kunnen laten zien."

Koeman was gematigd postief over het verloop van het duel. ,,We hebben een redelijke wedstrijd gespeeld in voor ons toch onwennige omstandigheden. We namen dit duel serieus, zijn maandag begonnen met trainen en zo´n wedstrijd op kunstgras paste in de planning. We hadden een aantal goede momenten en een aantal minder goede, maar ik denk dat de toeschouwers vooral een leuke wedstrijd hebben gezien. We zijn vorig jaar minder goed geëindigd en beginnen nu met winst. Dat is altijd prettig."