Zelfs doodop doet Ajax Panathinaikos ineen krimpen

Zelfs doodop doet Ajax Panathinaikos ineen krimpen

Jaap Visser van Kick uitgevers schrijft iedere maandag een blog over de geschiedenis van Ajax. Deze week gaan we terug naar 17 april 1996, de dag waarop Ajax zich in Athene plaatste voor de finale van de UEFA Champions League.

Woensdag 17 april 1996

Het doelpunt waarmee Ajax de in Amsterdam opgelopen achterstand in de halve finale van de UEFA Champions League wegwerkt, wordt eigenlijk al voor de aftrap in Athene gemaakt. Op woensdagavond 17 april 1996 inspecteren de ogenschijnlijk ontspannen Ajacieden de grasmat van Spiros Louis en doen dat in op maat gesneden kostuums. Ze zien er goed uit, de jongemannen van Louis van Gaal en lijken niet onder de indruk van het helse stadionkabaal en al helemaal niet van tegenstander Panathinaikos, dat in lullige, wel erg ruim bemeten trainingspakken komt aanwandelen. Oversized mag dan in 1996 de sportmode zijn, de Grieken zien er niet uit en zijn zich daar bewust van: 1-0 voor Ajax.

Hysterisch strijdlustig
Het met 75.000 toeschouwers volgepakte stadion davert. De aanhang van Panathinaikos toont zich hysterisch strijdlustig: Ajax gaat er aan, eindelijk wraak voor de nederlaag van een kwart eeuw eerder op Wembley, in de finale van de Europa Cup voor landskampioenen. Ook op de perstribune heerst groot optimisme en neemt de partijdigheid van de Griekse voetbalverslaggevers enge vormen aan. Voor de schrijftafeltjes van de Nederlandse pers staat een opgefokte Griekse collega wild te gebaren dat Ajax de keel zal worden doorgesneden. Er wordt schouderophalend gereageerd: het zal wel.

Ajax staat halverwege het tweeluik tegen Panathinaikos met 1-0 achter. De laatste Europese wedstrijd in het Olympisch Stadion is veertien dagen eerder uitgelopen op een deceptie, de eerste nederlaag in negentien Champions League-optredens. In Amsterdam heeft Panathinaikos knap verdedigd en slim gecounterd tegen een Ajax dat volgens Van Gaal op zijn laatste benen loopt. De vleugelaanvallers Marc Overmars en Martijn Reuser zijn zwaar geblesseerd. Ronald de Boer, Finidi George, Edgar Davids, Danny Blind en Michael Reiziger kampen met spierblessures. De zware inspanningen die twee jaar lang tot zulke prachtige resultaten hebben geleid, laten zich voelen.

Veerkracht
Maar Ajax mag dan bijna omvallen van vermoeidheid, Van Gaals collectief heeft mentale veerkracht en die houdt de kampioen van Europa op de been. Al in de vierde minuut maakt Jari Litmanen 0-1 waarna Panathinaikos nog slechts mag hopen op een verlenging. De thuisploeg is zichtbaar onder de indruk van Ajax dat over de hele uitwedstrijd zeventig procent balbezit heeft. Sonny Silooy, die in bijna twee seizoenen nauwelijks een wedstrijd heeft gespeeld, draait probleemloos mee in een soepel combinerend elftal dat geen vermoeidheid voelt. Hij staat linksback, op de plek van Winston Bogarde die als linksbuiten waarneemt voor Overmars en diens eerste vervanger Reuser. Het is een sterke tactische ingreep van Van Gaal die weet dat zijn vaste back bij Sparta ooit vleugelaanvaller was.

Beloning
In het slotkwartier krijgt Ajax de beloning voor een sterk staaltje dominant voetbal in de Champions League, het laatste onder Van Gaal. Litmanen en invaller Nordin Wooter zorgen voor de 0-3 die Ajax naar de finale in Rome brengt. Op de perstribune tikt een Nederlandse journalist de Griek die Ajax de keel zou doorsnijden op de schouder. De man krimpt ineen.

Jaap Visser, Kick uitgevers

[Kick uitgevers is de boekenpartner van Ajax en uitgever van het Ajax Jaarboek dat vanaf 2016 zal worden voorzien van een historische deel.]

Foto: Een triomferende Danny Blind zoekt contact met de Ajax-aanhang in Athene. Links Nwanko Kanu en Edwin van der Sar, achter Blind gaat Arnold Scholten bijna helemaal schuil, rechts Finidi George en Nordin Wooter. Tussen die twee in Sonny Silooy en Fred Grim.

Foto: Ajax.nl/Louis van de Vuurst