Zelfs Koeman noemt Ajax 'lucky'

,,Jullie zullen het morgen wel weer schrijven", zei trainer Ronald Koeman na afloop van het met 2-1 gewonnen duel tegen de vertegenwoordigers van de media. ,,Maar na vandaag is de benaming Lucky Ajax terecht." Ajax won in de slotfase van de wedstrijd door een kopbal van Johnny Heitinga, die volgens beide trainers buitenspel stond.

Vooraf was Koeman optimistisch ingesteld wat de wedstrijd aanging. Wat kan je als trainer van de aanstaande kampioen anders zeggen tegen je spelers dan dat er thuis van Groningen gewonnen moet worden? ,,Hoewel we in het verleden toch wel moeilijke wedstrijden tegen Groningen hebben gespeeld", herinnerde Koeman zich als oud-speler van Groningen ook.

Misschien dat de spelers onbewust iets te makkelijk dachten over de opponent die zich voor de gelegenheid had ingegraven op de eigen helft. Hoewel zoveel ploegen dat doen tegen Ajax, blijken de Amsterdammers daar keer op keer veel moeite mee te hebben. Maar niet alleen de defensieve speelwijze van Groningen was lastig voor Ajax, ook aan de eigen instelling mankeerde het één en ander. ,,Dat wijt ik toch aan het feit dat we afgelopen week zestien, zeventien spelers kwijt waren vanwege interlands", analyseerde Koeman. ,,Dat merk je op de training en in de wedstrijd. Zeker aan spelers die woensdagavond de hele wedstrijd hebben gespeeld. Dan komen daar ook nog de publicaties in de pers bij, waarvan sommige spelers in de wolken raken."

Toch ging Ajax niet beroerd van start. De ploeg maakte het spel, sneed ook af en toe door de Groningse defensie, maar sprankelend was het inderdaad niet. Wel waren er veel corners, maar ook veel blessures, waardoor het duel niet echt op gang kwam. Pas in de extra vier minuten van de eerste helft leek de voorsprong voor Ajax er toch te komen. De inzet van Rafael van der Vaart uit de draai miste echter de kracht en bij het afstandsschot van Wesley Sneijder in de vierde extra minuut kon de keeper, die in eerste instantie de bal liet glippen, nog net voor de lijn het speeltuig wel in zijn handen pakken. Daardoor gingen beide ploegen met een 0-0 stand en onder een fluitconcert richting kleedkamers.

Ook in de tweede helft bleef het aanmodderen met Ajax terwijl Groningen niet verder kwam dan af en toe een corner. Tot in de 57ste minuut Maxwell het initiatief nam voor een aanval aan de linkerkant. Hij combineerde prima met Nicolae Mitea, die weer de voorkeur had gekregen boven Victor Sikora, waarna de bal goed voor kwam. Daar stond Rafael van der Vaart die zijn eerste goal van het kalenderjaar maakte, 1-0. De aanvoerder van Ajax ging uit zijn dak, trok zijn shirt uit en vierde zijn zesde doelpunt van het seizoen uitbundig.

Net als vorige week bij AZ had Ajax ook na deze treffer moeten doordrukken, maar slaagde daar wederom niet in. Van der Vaart ging zes minuten na zijn goal op weg naar de 2-0. Hij kwam alleen op Jeroen Lambers af, maar werd gestuit door de goalie. Een strafschop bleef echter uit. Het fluitconcert dat van de tribune rolde niet.

Kort na die situatie wisselde Koeman twee spelers. Yannis Anastasiou en Victor Sikora kwamen binnen de lijnen voor Zlatan Ibrahimovic - die erg veel aanslagen van Melchior Schoenmakers te verduren had gekregen - en Nicolae Mitea. De Griek had kort na zijn entree bijna de 2-0 op het bord gezet, maar zijn timing op de harde voorzet van Maxwell was net niet nauwkeurig genoeg. Ook Heitinga kreeg nog een mogelijkheid maar hij raakte de bal vrij voor het doel geheel verkeerd.

De Ajax-verdediging leidde aan de andere kant het doelpunt van Groningen onbewust in. Invaller Martin Drent kreeg de vrijheid een bal door te koppen waarmee hij Glen Salmon in stelling bracht. De Zuid-Afrikaan had geen enkele moeite met het buitenkansje en zette Groningen op 1-1.

,,Dat zou een terechte uitslag zijn geweest", waren Ron Jans van Groningen en Ronald Koeman van Ajax van mening. Maar vijf minuten voor tijd was het Johnny Heitinga die in buitenspelpositie de vrije trap van Van der Vaart binnenkopte en Ajax alsnog de drie punten in de tas kon stoppen.

,,We zijn blij met de winst", verkondigde Koeman. ,,Als je slechte wedstrijden wint, word je kampioen en dat zullen we zeker worden. Volgende week krijgen we het wat de wedstrijdinstelling betreft makkelijker. Dan gaan we naar Feyenoord en ik neem aan dat iedereen dan bij de tijd en wakker is."

Als Ajax de komende twee wedstrijden wint, dan kan de ploeg bij NEC in Nijmegen kampioen worden. Net als twee jaar geleden!