Zimling geniet van nieuwe omgeving

Zimling geniet van nieuwe omgeving

In de lange rij van Deense Ajacieden lijkt hij op het eerste gezicht een wat vreemde eend in de bijt. Een robuuste ijzervreter, tegenover de vaak zo elegante technici die hem voorgingen in Amsterdam. Niki Zimling (29) ziet het zelf niet zo zwart-wit. En dan nog: ,,Je hebt hoe dan ook verschillende types nodig om een uitgebalanceerd team te vormen.’’

Wie vanaf Schiphol het vliegtuig pakt naar Denemarken, landt op de geboortegrond van Niki Zimling. De Ajacied groeide op aan de rand van de hoofdstad Kopenhagen, op Amager, een eiland dat voor een belangrijk deel wordt ingenomen door de Deense nationale luchthaven Kastrup. Een prima omgeving om op te groeien, zegt de oudste telg uit een gezin met drie kinderen. ,,Ik kom uit een bescheiden familie’’, vertelt Zimling, terwijl hij nog nahijgt van de donderdagse training op sportpark De Toekomst. ,,Mijn vader heeft vroeger altijd hard moeten werken om ons te kunnen onderhouden. Overdag had hij een baan en ’s avonds na het eten ging hij weer de deur uit voor een tweede job. Tussendoor had hij dan gelukkig nog net tijd om mij naar de voetbalclub te brengen. Dat weerspiegelt zich ook wel in mijn persoonlijkheid. Ik heb altijd geleefd en gevoetbald met het besef dat je ergens je stinkende best voor moet doen voordat je er iets aan over kunt houden. Niets komt vanzelf.''

De zoon nam de doelgerichtheid noch de snelheid van zijn vader over, maar kopieerde wel diens voorbeeldige arbeidsethos. Van jongs af aan was Zimling junior een dienstbare voetballer. ,,Anders dan mijn vader voelde ik me fijn in het centrum van het veld, waar ik anderen kon helpen. Hard werken is voor mij altijd de basis geweest. Dat is iets wat je altijd kunt doen, het minimale. Ook als je niet in vorm bent of tegen een veel sterkere tegenstander speelt. Dat is mijn stelregel. Maar met de jaren heb ik me natuurlijk heus wel verder ontwikkeld, in technisch opzicht en als het gaat om spelinzicht.''

Tot afgelopen zomer had een overgang naar een nieuwe club voor Zimling telkens als een logische stap gevoeld. Als beloning voor zijn goede prestaties bij het Deense Esbjerg werd hij getransfereerd naar Udinese en op soortgelijke wijze verruilde hij NEC voor Club Brugge. En soms was het een uitwijkmanoeuvre om weg te komen bij een werkgever waar hij op dood spoor zat: van Udinese naar NEC en van Brugge naar FSV Mainz in de Duitse Bundesliga.

En toen stond plotseling Ajax op de stoep, kort voor het sluiten van de internationale transfermarkt. De keuze, voor zover hij het als een keuze ervoer, was toen snel gemaakt. ,,Als een club van het kaliber Ajax je graag wil hebben, kun je eigenlijk niet weigeren. Voor een gezin met jonge kinderen is zo’n verhuizing best ingrijpend, maar gelukkig steunt mijn vrouw me volledig. Daarbij ben ik de mening toegedaan dat je als voetballer tijdens je loopbaan heel bewust ervaringen moet verzamelen. Op verschillende plekken leven, proeven van verschillende culturen, juist omdat de duur van je carrière zo gelimiteerd is.''

Dat laatste citaat had moeiteloos door zijn voorganger bij Ajax uitgesproken kunnen zijn. Ook Christian Poulsen had immers het stempel van globetrotter, dankzij een cv waarop clubs uit Duitsland, Spanje, Italië, Engeland en Frankrijk prijkten. En er zijn meer overeenkomsten tussen de twee. Zoals hun positie en speltype, maar ook de aanvankelijk wat lauwe receptie die ze kregen van fans en media.

Zimling: 'Er zit zo veel potentieel in deze spelersgroep. We moeten simpelweg nog wat meer in onszelf geloven en keihard blijven werken, dan zijn er mooie dingen mogelijk.' Zimling: 'Er zit zo veel potentieel in deze spelersgroep. We moeten simpelweg nog wat meer in onszelf geloven en keihard blijven werken, dan zijn er mooie dingen mogelijk.'

Weinigen zagen in Niki Zimling een speler die van toegevoegde waarde kon zijn voor Ajax, toen de landskampioen hem op de valreep presenteerde als versterking. Dit was toch allesbehalve de grote, aansprekende naam waarop gehoopt werd als vervanger voor de naar Manchester United vertrokken Daley Blind?

Het gemor verstomde al snel, zeker na Zimlings overtuigende optreden in het UEFA Champions Leagueduel met Paris Saint-Germain (1-1), toen hij halverwege Nick Viergever verving en de wedstrijd mede onder zijn impulsen een voor Ajax gunstige wending nam. Tegen het Franse sterrenensemble demonstreerde de Deen alle kenmerken die hij zou opnoemen om zichzelf aan te prijzen in een sollicitatiegesprek en die directeur Marc Overmars en trainer Frank de Boer overtuigden om hem naar Amsterdam te halen: een harde werker, iemand met een winnaarsmentaliteit, een leiderstype.

Hij geniet van zijn nieuwe werkomgeving, van al het exceptionele talent dat hem op sportpark De Toekomst omringt. ,,Er zit zo veel potentieel in deze spelersgroep. We moeten simpelweg nog wat meer in onszelf geloven en keihard blijven werken, dan zijn er mooie dingen mogelijk'', meent Zimling.

Met zijn routine kent hij inmiddels de meeste valkuilen van het profmetier. De Deense international (24 caps) probeert zijn ervaringen door te geven aan de jongere generatie, zo goed en zo kwaad als dat gaat. Een voorbeeld? ,,Ik heb geleerd dat je geen perfecte wedstrijd kunt spelen. Nooit. Er zullen altijd dingen zijn die je anders had kunnen oplossen. Die ambitie om beter te worden moet je altijd brandend houden. Anders liggen verzadiging en zelfgenoegzaamheid op de loer. Je moet dus blijven streven naar perfectie, ook al weet je dat je die nooit zult realiseren.''

In die benadering spiegelt Zimling zich aan Poulsen. ,,Van alle Denen die hier door de jaren heen hebben gespeeld, lijk ik misschien wel het meeste op hem, al heeft hij natuurlijk bij veel grote clubs gespeeld. Maar Christian is ook een winnaar, die moeilijke fases in zijn loopbaan heeft meegemaakt en door hard te werken uiteindelijk alle obstakels heeft overwonnen. Daar voel ik me verbonden mee.''

Al zijn ze beiden controlerende middenvelder, in hun spel verschillen Poulsen en Zimling toch behoorlijk, vindt de huidige Ajacied. ,In zekere zin ben ik wel zijn opvolger hier bij Ajax, ook als je kijkt naar mijn leeftijd en de positie die ik daarmee inneem ten opzichte van veel jongere spelers, maar ik heb andere kwaliteiten dan Christian. Hij is bijvoorbeeld veel sterker in de duels. En ja, misschien denk ik op mijn beurt iets vaker aan een aanvallende oplossing.''

Tekst: Ajax.nl/Maarten Dekker
Foto’s: Ajax.nl/Louis van de Vuurst