Zlatan Ibrahimovic heeft het 'winning instinct'

Hij kwam voor veel geld van het kleine Malmö naar het grote Ajax. En hij werd verguisd in zijn eerste seizoen bij de Amsterdamse club. Op de training scheen hij dingen te doen met een bal die niemand ooit eerder had gezien, maar in wedstrijden wilde het maar niet lukken met hem. 'Miskoop', werd er gefluisterd. Het tij is echter gekeerd. Halverwege zijn tweede seizoen in Amsterdam is Zlatan Ibrahimovic eerste keus als aanvalsleider van Ajax. 'Wereldspits', fluisteren de aanvankelijke sceptici steeds vaker over de lange Zweed met de onnavolgbare schijnbewegingen.

Zlatan Ibrahimovic weet zelf eigenlijk ook niet precies waar al die bewegingen vandaan komen. ,,Ik was vroeger altijd al met een bal bezig. Maar die 'moves', die gebeuren gewoon. Ondanks mijn lengte ben ik niet zo goed met mijn hoofd, maar wel met mijn voeten.''

Trainer Ronald Koeman heeft bij herhaling gezegd dat 'bij Zlatan het kwartje gevallen is'. Daarmee doelend op het feit dat de Zweed zijn techniek tegenwoordig in dienst stelt van het elftal en dat daardoor het rendement van zijn acties toeneemt. Volgens Koeman weet Ibrahimovic nu wat het is om de nummer 9 van Ajax te zijn. In het buitenland kent de bewondering voor de spits geen grenzen. Als Ajax voor de Champions League in actie komt, wordt de persafdeling van de club overstelpt met aanvragen voor interviews met Ibrahimovic. Zelfs tegen Arsenal (Zlatan: ,,Ik speelde niet goed, maar we hebben een punt, dat is belangrijk'') waren de Engelse toeschouwers lyrisch over de spits.

,,Ik heb er niet aan getwijfeld dat het goed zou komen'', zegt Ibrahimovic. ,,De overstap van Malmö naar Ajax was een moeilijke. Ik was jong, alleen en ik ging naar een grote club, die altijd moet winnen. Ik ben hard blijven trainen en nu speel ik meer in teamverband. Altijd heb ik geweten dat als het eenmaal zou gaan, dat het ook goed zou gaan. Ik voel me licht en speel nu met veel zelfvertrouwen.''

Dat heeft Zlatan Ibrahimovic mede te danken aan zijn trainer Ronald Koeman. ,,De trainer praat veel met me en hij is heel eerlijk. Zijn manier van werken geeft me een goed gevoel.'' Ook krijgt de spits af en toe wat tips van een beroemde voorganger, Marco van Basten. ,,Hij is een legende'', zegt Ibrahimovic bewonderend. ,,En je kan met hem lachen. Van Basten is heel grappig.''

Dat goede gevoel vertaalt zich steeds vaker in uitstekende prestaties in de wedstrijden van Ajax. Het Champions-Leagueduel tegen Arsenal betekende de eerste maal in een lange reeks wedstrijden dat Ibrahimovic niet scoorde. ,,Het gaat goed. Ik vond de wedstrijden tegen PSV en Feyenoord twee van de betere, maar het belangrijkste is dat er een vaste lijn in zit. Het gaat 'steady'.''

,,Scoren is voor mij bonus'', vindt Zlatan, die als eerbetoon aan zijn Bosnische vader en Kroatische moeder weer als Ibrahimovic door het voetballeven wil gaan. ,,Ik wil vooral lekker voetballen. Als je bij Ajax speelt, moet je overal goed in zijn. Wel heb ik van te voren gezegd dat ik minstens vijftien doelpunten wil maken dit seizoen.''

Om tot topprestaties te komen, is een beetje druk niet erg voor de Zweed. ,,Er moet concurrentie zijn. Dat houdt je scherp.'' Ook het spelen van belangrijke wedstrijden heeft geen verlammende uitwerking. ,,Het is beter voor mij als er wat druk op staat. Ik kan er wel tegen en zo niet, dan helpen we elkaar in het team. Topteams zijn altijd op een goede manier ontspannen.''

De mogelijkheden lijken onbeperkt voor Ibrahimovic. ,,Ik wil zo goed worden als ik kan. Met Ajax hebben we in Nederland alles al gewonnen. Nu wil ik zien hoever we kunnen gaan. Ik moet prijzen binnenhalen. Met Ajax en met het Zweedse elftal.'' De jeugdigheid van het huidige Ajax vormt voor hem geen beletsel. ,,We winnen toch? Ik denk dat we met dit team ver kunnen komen. Het is belangrijk dat we ons professioneel opstellen. Om te winnen moet je gefocust zijn. De mensen hebben nu weer respect voor Ajax. Als wij gaan spelen, gaan we ervan uit dat we winnen. Zo moet je natuurlijk ook denken. Dat is het 'winning instinct'.''

De 21-jarige spits dicht zijn ploeg een goede kans toe om dit jaar al ver te komen in de Champions League. ,,In deze ronde spelen we nog twee keer thuis en wij zijn in eigen huis nog sterker dan uit. In een uitwedstrijd moet je voorzichtiger zijn. Arsenal had niet zoveel respect voor ons van te voren, waarschijnlijk omdat we nog jong zijn. Maar we spelen goed voetbal en halen prima resultaten.''

,,Ik denk niet dat we al te veel bezig zijn met de thuiswedstrijd tegen Arsenal'', aldus Ibrahimovic. ,,Iedereen concentreert zich op de eerstvolgende tegenstander, en dat is Utrecht. Heeft Ajax daar uit al in geen tijden gewonnen? Dat gaan we dan veranderen zondag'', klinkt het strijdbaar.

De sfeer binnen het team is goed, vindt Zlatan. ,,Er is goede vriendschap onderling. We vertrouwen en steunen elkaar.'' Ibrahimovic gaat tegenwoordig voorop in de strijd. Verdedigers bij de tegenstander weten inmiddels dat het een moeilijke wedstrijd voor hen gaat worden met de Zweed in de punt van de aanval bij Ajax. Ontzag voor zijn opponenten heeft hij niet. ,,Ik heb wel tegen goede verdedigers gespeeld, maar ik ben nog niet in een situatie geweest dat ik dacht: wat is die jongen moeilijk te bespelen.''