Zoals altijd jaagt Ajax zege na

Zoals altijd jaagt Ajax zege na

Het Tsjechische journaille wilde weten of Henk ten Cate Zdenek Grygera al nuttige informatie heeft kunnen ontfutselen over Sparta Praag. ‘Informant’ Grygera wordt op de wedstrijddag pas in stelling gebracht, vertelde Ten Cate tijdens zijn persconferentie.

De Ajax-trainer, glimlachend: ,,Misschien kan Zdenek dan meteen wat Tsjechisch nieuws uit de kranten vertalen.’’ De perszaal in de Praagse voetbalburcht herbergde woensdagavond vanzelfsprekend voetbalvolgers uit Nederland en Tsjechië. Een flitsend geklede en bebrilde tolk fungeerde als intermediair tussen de coach en het journaille. De modieuze tolk was beide talen machtig, toch werkte een enkele kolderieke spraakverwarringen op de lachspieren van zowel de trainer als de journalisten. De boodschap die de Ajax-trainer uitsprak, was niettemin duidelijk. Glashelder zelfs. ,,Als we hier winnen, zijn we gekwalificeerd voor de volgende ronde’’, stelde Ten Cate zakelijk vast. Zijn woorden kracht bijzettend: ,,Dus komen we hier om te winnen.’’ Het is Ajax-jargon in zijn zuiverste vorm. Na de klinkende zege op Austria Wien (3-0) moet de Europese toernee in het UEFA Cuptoernooi wel een passend vervolg worden gegeven. Van een goed vervolg is eigenlijk alleen sprake met een zege op de ploeg uit Praag.

De Ajacieden lopen warm voor de training in de Tsjechische hoofdstad. De Ajacieden lopen warm voor de training in de Tsjechische hoofdstad.

De Ajacieden werkten een serieuze avondtraining af in het rood, geel en blauw gekleurde stadion van Sparta. Een training met, vanzelfsprekend, veel balberoeringen. Alles om het balgevoel te optimaliseren. De oefenstof leek op het hobbelig ogende veld van de Toyota Arena zeker geen overbodige luxe. Een positiespel met neutrale, in blauwe hesjes gestoken spelers behoorde tot de interessantste oefenstof. De rode en gele partijen trakteerden de toeschouwers op een pittig wedstrijdje. Keeperstrainer Fred Grim oogde in een hoek van het speelveld een tikkie eenzaam met zijn keepers Kenneth Vermeer en Maarten Stekelenburg.
Routinier en aanvoerder Jaap Stam trok de aandacht met een blauwe bandage over het rechterbovenbeen. De Kampenaar kampt met een spierkwetsuur. ,,We gaan er wel van uit dat Jaap kan spelen’’, zei Ten Cate, die zijn captain probleemloos zag trainen. ,,Maar de uiteindelijke opstelling maak ik anderhalf uur voor de wedstrijd pas bekend.’’ De Tsjechen missen donderdagavond spits Došek. De lange aanvaller is geschorst. De Amterdammers moeten het daarentegen stellen zonder Nicolae Mitea, Ryan Babel en Edgar Manucharyan. Het trio bleef achter in Nederland.

Jaap Stam leek woensdagavond fit genoeg om donderdag te kunnen spelen. Jaap Stam leek woensdagavond fit genoeg om donderdag te kunnen spelen.

Ten Cate zag, eerder dit seizoen, het ‘oude’ Sparta Praag met eigen ogen aan het werk tegen Espanyol. Het Tsjechische verlies (0-2) leidde een kleine revolutie in. Met trainer Michal Bílek als de nieuwe roerganger draait Sparta aanmerkelijk beter. De Praagse ploeg heeft vooral in de nationale competitie de wind weer in de zeilen. Alleen in het UEFA Cuptoernooi is het ‘vernieuwde’ Sparta nog zoekende. De Tsjechen verloren immers al van de Catalanen en van Zulte Waregem. Ten Cate: ,,Wij hebben zeker respect voor Sparta Praag. Ik begreep dat ze beter in vorm zijn geraakt, sinds de wedstrijd waarin ik ze aan het werk zag. Ajax heeft in elk geval veel zelfvertrouwen.’’

Henk ten Cate onderhoudt zich met Zdenek Grygera. Henk ten Cate onderhoudt zich met Zdenek Grygera.

Vlak voor de persconferentie in de Toyota Arena schudde de Ajax-coach de hand van Sparta Praag-speler Ludovic Sylvestre. De controlerende middenvelder van de Tsjechen was afgelopen seizoen nog clubgenoot van Ten Cate bij FC Barcelona. Op zijn twee competitieduels in de Primera Division na, reikte Sylvestre niet verder dan Barcelona 2. De middenvelder is niettemin een speler met kwaliteiten, bleek wel uit de woorden van Ten Cate. ,,Ludovic is een goed jochie. Hij is een intelligente speler met een goede techniek.’’
Na een afrondsessie op doel hielden de Ajacieden het voor gezien in de Tsjechische arena. Fit en scherp verlieten de gasten het veld. De gedachten waren toen al ongetwijfeld bij het treffen op donderdag.