Gabri wil weer schitteren in Europa

Gabri wil weer schitteren in Europa

Gabri is als de backpacker die zijn baan opzegt om meer van de wereld te zien, met dien verstande dat hij nooit verder is gekomen dan zijn eerste bestemming. Daarvoor bevalt Amsterdam hem te goed.

Een lichte lunch in plaats van een uitgebreide warme maaltijd tussen de middag, winkels die de hele dag open zijn en niet halverwege hun deuren sluiten voor een urenlange siësta, mensen die vooral naar oplossingen zoeken en niet slechts de problemen constateren. Het zijn facetten van Nederland die hem goed bevallen, zegt Gabri, terwijl gure januariregen tegen de ruiten van de Amsterdam ArenA slaat. Ach ja, dat klimaat. Hij neemt het op de koop toe.
Met enige tegenzin begint de Spaanse middenvelder nog eens aan het verhaal dat hij al vaker vertelde. Over hoe het verlangen om zijn horizon te verbreden al langer sluimerend aanwezig was, gewoon uit een fundamenteel soort nieuwsgierigheid. En dat zijn plannen om er op uit te trekken pas echt concreet werden na een periode vol ingrijpend blessureleed en het daarmee samenhangende besef dat speeltijd bij ‘zijn’ FC Barcelona steeds onwaarschijnlijker werd.

Henk ten Cate kende zijn gevoelens. De twee kweekten een vertrouwensband tijdens Gabri’s revalidatieproces, toen hij van de zijlijn moest toezien hoe Barça na jaren van sportieve tegenvallers eindelijk weer hoofdprijzen veroverde. Toen de trainer na drie seizoenen Catalonië verruilde voor Nederland, bood hij zijn protégé de kans op een frisse start in een onbekende omgeving. Vooral daarom hapte Gabri toe. Niet omdat Ten Cate het hem vroeg en niet omdat het Ajax was, maar omdat hij nieuwe indrukken wilde opdoen en zijn blikveld wilde verruimen. ,,Natuurlijk speelde het mee dat Henk hier naartoe ging en dat Ajax een aansprekende club is, met een mooie geschiedenis en goede sportieve doelen. Maar het was voor mij gewoon het moment om een stap te zetten. Mijn contract bij Barcelona liep af en ik wilde graag een tijdje in een ander land wonen."
Hij maakte de reis naar Nederland samen met vriend en landgenoot Roger García Junyent, de sierlijke middenvelder die gedwongen door chronische blessures alweer terug is naar zijn vaderland. Gabri: ,,Het was fijn om iemand in de buurt te hebben die je blind vertrouwt en met wie je over dingen van thuis kunt kletsen. Roger was op die manier een grote steun voor mij en andersom gold dat net zo. Het is zonde dat hij moest stoppen. Hij was toen pas 30 jaar. We hebben nog geregeld contact. Het gaat goed met hem, al heeft hij het er best moeilijk mee dat hij geen voetballer meer is. Logisch."
En ook de trainer met wie hij zo’n goede band had, is al niet meer bij Ajax. Henk ten Cate ging aan het begin van dit seizoen in op een aanbod van Chelsea. ,,Het is nooit leuk als een goed mens weggaat, maar je kunt alleen maar accepteren dat het zo loopt", verwoordt Gabri de situatie. ,,Henk kreeg een heel mooie kans en die heeft hij gegrepen, daar kan ik helemaal inkomen. Het is niet goed of slecht voor mij dat hij hier niet meer is. Oké, hij sprak de taal en kon mij dus helpen door dingen uit te leggen in het Spaans. Niet alleen voetbalzaken, maar ook over de cultuur en de mentaliteit van de Nederlanders. Nu hebben we met Adrie een andere trainer. Dan is het aan mij als voetballer om ook zijn vertrouwen te winnen."
Na anderhalf seizoen als Ajacied moet Gabri schamper lachen als het gaat over het hardnekkige idee dat de voetbalvelden nergens beter zijn dan in Nederland. Ook in Spanje denken ze er zo over, getuige de vele clubs die hun een deel van hun seizoensvoorbereiding in deze contreien afwerken. Maar dat is in augustus, als het gras net is opgeleefd, profiterend van een voetballoze periode en de groeizame combinatie van lenteregens en zomerzon.

Gabri heeft inmiddels een evenwichtiger beeld. Nog nooit had de Spanjaard op een veld gespeeld zoals hij dat onlangs in Nijmegen aantrof: meer modder dan gras, meer hobbels dan vlakke stukken. En neem de half ontdooide toendra waarop Ajax een paar weken eerder de strijd met Excelsior verloor. De middenvelder spreekt er nog steeds vol verbazing over. ,,Het lijkt wel alsof alle velden in Nederland er rond deze tijd dramatisch aan toe zijn. Natuurlijk hebben alle ploegen daar last van, dus in die zin maakt het niet uit. Maar een ploeg die gewend is om te vechten kan makkelijker met deze zware omstandigheden omgaan dan een ploeg als Ajax, die vaak de bovenliggende partij is en altijd probeert voetballend het verschil te maken, via combinaties en positiespel. Gezien die speelwijze zijn wij in het nadeel."
Dat gegeven draagt Gabri hoogstens aan als verklaring voor de matige resultaten van de laatste weken, zeker niet als excuus. ,,We moeten ons beter wapenen en er beducht op zijn dat tegenstanders tegen ons extra gemotiveerd in het veld staan. Zeker nu we zo slecht presteren in uitwedstrijden. Iedereen weet dat er tegen ons iets te halen valt."
Dat Ajax nogal wat punten verspeelde, hoeft geen grote gevolgen te hebben, meent de 28-jarige Catalaan. Omdat ook PSV en Feyenoord de voorbije weken ook een matige indruk achterlieten, is het perspectief op de eerste landstitel sinds 2004 nog niet vertroebeld. Daarbij: ,,Vorig seizoen ging het na de winterstop ook steeds beter. Dat is logisch als je kijkt naar de omstandigheden. Dit jaar kwamen er weer vijf, zes nieuwe spelers en stond er al snel een nieuwe trainer voor de groep. Dan duurt het even voordat je een uitgebalanceerd team hebt staan, zeker als er nogal wat jongens wegvallen door blessures."
Nu de ziekenboeg langzaamaan leegstroomt en spelers als Thomas Vermaelen weer van waarde kunnen zijn voor het team, ziet Gabri de komende periode met vertrouwen tegemoet. ,,Op zich is er nu wel een goede balans in het elftal, met Edgar en Kenneth Perez erbij. Maar je moet bepaalde spelers ook niet belangrijker maken dan ze zijn. Dat het minder ging, had vele oorzaken en er is dus ook geen eenvoudige oplossing waarmee alles meteen beter gaat. Iedereen zal hard moeten werken op de training, dat zal altijd een eerste vereiste zijn."

Dat moet uitmonden in de door Ajax zo fel begeerde landstitel, de eerste sinds 2004. Mocht het zo ver komen, dan kan Gabri in zijn derde contractjaar eindelijk weer spelen in de schijnwerpers van de Champions League, het prestigieuze podium waarop hij met FC Barcelona al talloze memorabele avonden beleefde. ,,Ik wil graag met Ajax Europa in, daar is nog weinig van terecht gekomen", bekent de voetballer in wiens contract een optie voor nog twee seizoenen is opgenomen. ,,Ik blijf hier zeker nog even."
Denk niet dat het ontbreken van Ajax in de belangrijkste Europese bekerstrijd ervoor heeft gezorgd dat hij in zijn vaderland vergeten is, zegt Gabri. ,,Canal+ zendt in Spanje ook de wedstrijden van de Nederlandse topclubs uit, eentje op zaterdagavond en eentje op zondag. De aandacht is eigenlijk alleen maar gegroeid sinds er hier een aantal Spanjaarden speelt. Daarbij heeft de club nog steeds een goede naam in heel Europa. Ajax levert altijd goede spelers af voor de absolute top, ook die in Spanje. Dat dwingt respect af. Ik denk dat de meeste mensen ons wel zullen missen op het Europese podium."

Tekst: Maarten Dekker
Foto's: Louis van de Vuurst