Veltman: ‘Wilden wat bewijzen in Europa’

Veltman: ‘Wilden wat bewijzen in Europa’

Ajax knokte zich donderdag naar een 1-2-overwinning op Panathinaikos in de poulefase van de UEFA Europa League. De Ajacieden begonnen slecht, maar verlieten het veld van het Apostolos Nikolaidis Stadion met een big smile. ,,We wilden vooraf ook wat bewijzen in Europa; internationaal een keer een stap zetten’’, blikt Joël Veltman terug.

Veltman belichaamde Ajax’ wederopstanding in het Apostolos Nikolaidis, de even sfeervolle als bouwvallige thuishaven van Panathinaikos. Op een povere eerste helft lieten de Ajacieden een redelijke tweede volgen. Ajax rechtte de rug en kreeg onvervalst loon naar werken. Ook Veltman begon aarzelend, waarna de rechtsback zich overtuigend herstelde en de dolle avond als winnaar afsloot.

Vechtvoetbal
,,De eerste Europese poulewedstrijd winnen is sowieso extra lekker’’, stelt Veltman kort na de wedstrijd. ,,We hebben het in eerdere duels vaak genoeg weggegeven, vooral in een eindfase. Nu sluiten we het wél goed af.'' De overwinning werd bepaald niet zonder slag of stoot veiliggesteld. In Athene was sprake van een echte vechtwedstrijd. Ajax bewees in de Griekse hoofdstad wel degelijk over onverschrokken vechtlust te beschikken. Veltman: ,,Het was vandaag meer vechtvoetbal dan goed voetbal. We wilden vooraf ook wat bewijzen in Europa; internationaal een keer een stap zetten. Dat hebben we vandaag goed opgepakt. Panathinaikos is toch een ervaren ploeg. En fysiek zijn we toch ook de mindere.’’

Ajax ging de strijd aan, maar vooral de Grieken zochten fysiek de grenzen op. Veltman incasseerde onder meer een bijna-benenbrekende tackle plus een elleboogstoot. ,,Zij begonnen aardig om zich heen te slaan’’, blikt Veltman onderkoeld terug. De IJmonder bleef op de been en schaarde zich onder de uitblinkers in de ploeg van Bosz. Hetzelfde kon onder meer worden gezegd van middenveldcontroleur Jairo Riedewald en centrumverdediger Nick Viergever. Zo waren er donderdag meer doorzetters in de ploeg van Bosz. Ajax toonde naast vechtlust, vooral ook karakter tegen Panathinaikos.

Deceptie
De eerste groepswedstrijd leek al na vijf minuten uit te draaien op een deceptie. Geblunder in de Amsterdamse defensie en ongelukkig wegwerken van keeper Andre Onana, vormde de inleiding op de 1-0 van Marcus Berg. Wat Ajax het daarop volgende halfuur liet zien deed pijn aan de ogen. ,,Wij begonnen gewoon niet lekker’’, weet Veltman. ,,Berg moet je zo’n kans ook niet geven. Panathinaikos was de eerste helft gewoon beter. Dat zij druk naar voren durfden te zetten, hadden we trouwens niet verwacht.’’

De gelijkmaker van Bertrand Traoré (zijn eerste doelpunt als Ajacied) gaf Ajax, tien minuten voor rust, al een flinke zet in de goede richting. Het vertrouwen leek te groeien. Riedewald scoorde nadat de penalty van Davy Klaassen in eerste instantie was gekeerd. Met de 1-2 zaten de Amsterdammers op rozen. Veltman: ,,Als je 1-0 achter komt, gaan de fans extra achter de thuisclub staan. Gaandeweg de tweede helft werd het stadion steeds stiller.''

,,Uiteindelijk hadden we deze wedstrijd eerder moeten killen, hadden we er eerder 1-3 of zelfs 1-4 van moeten maken. Net als tegen Vitesse bleef het verschil maar een doelpunt. Terwijl de ruimtes er vaak wel lagen. De ruimtes waren soms zó groot als de Atlantische Oceaan... Door daar niets mee te doen, maken we het onszelf zó moeilijk. Wedstrijden sneller beslissen is een leermoment voor de komende duels.’’

Tekst: Ajax.nl/Ronald Jonges
Foto: Ajax.nl/Louis van de Vuurst